Beauty Is No Longer Enough

Beauty Is No Longer Enough: Planting Native Plants in Your Yard or Business Landscape to Sustain Birds, Butterflies and other Pollinators is Needed to Protect Species

by: Karina Veaudry

In the past, landscape design has focused on aesthetics; what makes an attractive garden.
However, during the past 12 years we have learned more and more regarding the need
for native plants to provide food and nesting sites for birds, butterflies and other

Douglas Tallamy, Ph.D., an ecologist, has informed us through his research that beauty is
not enough.

“We have to raise the bar on our landscapes,” says Dr. Tallamy, a professor and chairman
of the department of entomology and wildlife ecology at the University of Delaware. “In
the past, we have asked one thing of our gardens: that they be pretty. Now they have to
support life, sequester carbon, feed pollinators and manage water.”

It’s not a daunting task, it’s just a shifting of gears
and way of thinking that yards do not have to be all
grass. Yards filled with beautiful natives that can
provide all of these services don’t have to look
unruly and formless. And they are key to survival
for birds, butterflies and pollinators, Dr. Tallamy
argues. Pollinators pollinate 90 percent of all plants,
not just crops. And if the plants crash, so do the rest
of the species, including us.

Dr. Tallamy provides compelling reasons why we, as home and landowners, can slow the
rate of extinction by widespread use of native plants in private, public and business
landscapes. By doing so, the other key component, native insects, will be able to thrive
and provide necessary food for birds and other pollinators. Most birds need animal
protein and fat as well as fruits and seeds to survive and reproduce. Alien (non-native)
plants, including most everything developers, landscapers and large home-and-garden
stores sell us do not provide insect food for the birds because these plants and our native
insects have not evolved together. In other words, most insects cannot assimilate
chemicals found in plants they have never been exposed to. As Tallamy states: “A plant
that has not fed something has not done its job.” Admittedly, the idea of trying to attract
insects to a home landscape will not go over too well for those who are used to planting
“pest-free” alien plants and liberally using pesticides. These pesticides are killing off
beneficial insects (the main source of food for birds) by the millions.

There is a paradigm shift happening and many people are now learning that traditional
landscapes and the use of pesticides is harmful and counterintuitive. After all, less than
two percent of insects are considered pests; The others are very beneficial to the
Landscape ecologists estimate that only 3 to 5 percent of the lower 48 states is
undisturbed habitat for plants and animals. Farmland now covers more than half of the
country. Most of the rest is taken up by suburban sprawl and about 40 million acres of
lawns, along with highways and growing cities. A world with half those lawns, would have
20 million acres of habitat.

Thanks to vanishing habitats we have 50 percent fewer birds than 40 years ago, according to Dr. Tallamy’s studies. Some 230 species of North American birds are at risk of extinction (2014 State of the Birds Report

But we can do something about this. We can bring nature back to our yards, public
spaces and business landscapes and reverse the trend of extinction and extirpation.

What to plant? Ground covers? Wildflowers? Shrubs? Understory trees? Canopy trees?
Something that blooms? Something that stays green all year long? How much water does
it need to get established? All of these questions can be answered by going to the Florida
Native Plant Society website,

Removing some grass and planting native plants will result in less maintenance after
establishment. If you plant them, they will come. With widespread awareness of bird and
butterfly habitat loss has come great demand for native plants and milkplants. Planting
natives which will attract beneficial insects for birds and nectar and pollen sources for
butterflies has become a priority to sustain the resident and migrating populations.

These native plantings are a valuable food source as many species of birds migrate
through Florida. Florida being a peninsula and the first spot of land after flying over the
gulf, resting, habitat and nutritious food is a welcome sight.

Trees, of course, are important carbon sinks, with maples sequestering about 450 pounds
of carbon a year; and oaks, 513 pounds each. Millions of such trees planted in American
yards could help reduce global warming.

Some people worry that pollinators and caterpillars will defoliate their vegetation but this
just isn’t the case with native plants. The vegetation doesn’t become defoliated because
there are so many hungry birds and larger pollinators eating the insects.

Tallamy states that 90 percent of native insects have developed specialized relationships
with native plants. The blue flowers of Phlox divaricata, a native ground cover, for
example, has too narrow a corolla for non-native bees to reach the pollen but the native
hummingbird moths and other native insects have a proboscis long and narrow enough to
reach the pollen and nectar. All native plants have this “specialized relationship” with
native insects.

Also, most plants defend themselves with toxic compounds. But certain native insects
with the right enzymes have evolved alongside specific plants to break down the plant’s
particular chemicals. And so it goes throughout the food web. The native plants attract
the native insects which attached the native and migratory birds.

Though nonnative plants may provide nectar for butterflies, their leaves are unpalatable
to caterpillars. These insects and caterpillars aren’t just entertaining to look at: 96
percent of all terrestrial birds in North America eat insects. And their young can’t survive
without them. “Chickadees need 6,000 to 9,000 caterpillars to feed one clutch” Tallamy

Native plants can be artfully combined to produce formal and informal layered landscapes
that provide color, texture and beautiful combinations. Large areas of native coreopsis,
rudbeckias, and monarda are breath-taking combinations with evergreen backdrops of
native viburnum and coonties are encouraged for all landscapes. Turf substitutes are
Phyla nodiflora and Salvia miscella.

To find native plants, go to Green Isle Gardens and other native plant nurseries. So, why
choose natives over other species cheaply and abundantly available at box stores and
garden centers? By not planting native plants in our landscape, we are reducing insect
food availability for birds, butterflies and other wildlife. Non-native plants--whether they
are invasive or not--are indirectly reducing bird abundance even in heavily landscaped
areas. Because the native plant/insect/bird/butterfly relationships run deep. We all
must do our part to have sustainable landscape in our community that nature can depend
on to be available when they need it.


(Spanish translation)

Ahora no solo la belleza es suficiente: Cultivar plantas nativas en el jardín de su casa o negocio que sustenten a las aves, mariposas y otros polinizadores, es necesario para proteger estas especies.

Karina Veaudry

En el pasado, el diseño de áreas verdes se ha centrado en la estética; es decir lo que hace a un jardín atractivo. Sin embargo, durante los últimos 12 años hemos aprendido más acerca de la necesidad de las plantas nativas para proveer alimento y lugares de anidación para aves, mariposas y otros polinizadores.

El ecólogo Douglas Tallamy, Ph.D., nos informó por medio de su investigación que la belleza no es suficiente.

“Tenemos que elevar los estándares en nuestras áreas verdes”, dice el doctor Tallamy, profesor y directivo del departamento de Entomología y Ecología de Fauna silvestre de la Universidad de Delaware. “Antes buscábamos una característica en nuestros jardines: que fueran lindos. Ahora deben servir de soporte para la vida, fijar carbono, alimentar a los polinizadores y administrar el agua”.

No es una tarea desalentadora, tan solo es un cambio de rumbo y de enfoque acerca de que los jardines no deban ser solo césped. Jardines llenos de hermosas plantas nativas que puedan proveer los servicios mencionados en el párrafo anterior, no necesariamente tienen que verse DEJADOS o FEOS. Además, el Dr. Tallamy, asegura que estos jardines son claves para la supervivencia de aves, mariposas y otros polinizadores. Estos organismos polinizan 90% de todas las plantas, no solo plantas de cultivo. Si las plantas se acabasen, también lo harían el resto de especies, incluidos nosotros.

El Dr. Tallamy, nos brinda razones convincentes del porqué, nosotros como propietarios, podemos disminuir la tasa de extinción por medio del uso generalizado de plantas nativas en áreas verdes privadas, públicas y/o comerciales. De esta manera, el otro componente clave, los insectos nativos, serán capaces de prosperar, y proveer alimento para las aves y otros polinizadores. La mayoría de las aves requieren fuentes animales de proteína y grasa, tanto como frutas y semillas en orden de sobrevivir y reproducirse. Las plantas exóticas (no-nativas) conforman la mayoría de lo que los desarrolladores, jardinerías, y grandes superficies de mejoramiento del hogar y bricolaje venden y estas no proveen fuentes de alimento animal (insectos) para las aves, porque estas plantas y nuestros insectos nativos no evolucionaron juntos. En otras palabras, la mayoría de los insectos no puede asimilar los químicos presentes en plantas a las que nunca estuvieron expuestos antes. Como el Dr. Tallamy asegura: “Una planta que no ha alimentado algo, no ha cumplido su función”. Sinceramente, la idea de tratar de atraer insectos a nuestras casas no parecerá muy buena para aquellos que acostumbran a sembrar plantas exóticas “libres de plagas” y a usar pesticidas libremente. Estos pesticidas están matando millones de insectos beneficiosos (la principal fuente de alimento para las aves).

Está ocurriendo un cambio de paradigma y mucha gente está aprendiendo que las áreas verdes convencionales y el uso de pesticidas, es perjudicial y contra intuitivo. Después de todo, menos del 2% de los insectos se consideran plagas, el 98% restante es muy beneficioso para el medio ambiente.

Los ecólogos del paisaje estiman que solo del 3 al 5% de los 48 estados meridionales presenta hábitat no intervenido para las plantas y animales. Las tierras de cultivo cubren ahora más de la mitad del país. La mayoría del porcentaje restante está dedicado a zonas suburbanas y alrededor de 40 millones de acres de pastizales, junto con autopistas y ciudades que siguen en expansión. Un mundo con la mitad de estos pastizales, podría tener cerca de 20 millones de acres de hábitat adecuado.

Gracias a que hemos ido eliminando los hábitats, ahora tenemos 50% menos aves que hace 40 años, de acuerdo a los estudios del Dr. Tallamy. Aproximadamente 230 especies de aves norteamericanas se encuentran en riesgo de extinción (Reporte del Estado de las Aves 2014:

Pero nosotros podemos hacer algo: Podemos atraer de nuevo la naturaleza a nuestro jardín, espacios públicos y espacios verdes comerciales y contrarrestar las tendencias de extinción y extirpación.

¿Que plantar? ¿Gramas o rasantes? ¿Flores silvestres? ¿Arbustos? ¿Arboles de sombra? ¿Arboles de dosel? ¿Tal vez algo que florezca? O ¿alguna planta que permanezca verde todo el año? ¿Cuánta agua necesitarán estas plantas para establecerse? Todas estas inquietudes puede responderlas visitando la página de internet de la Sociedad de Plantas Nativas de La Florida,

Remover algunas yerbas y cultivar plantas nativas resultará en menos mantenimiento después del establecimiento. Si usted las siembra, ellas vendrán. Bajo la conciencia generalizada de la perdida de hábitat para mariposas y aves se ha incrementado la demanda de plantas nativas y milkplants. La siembra de plantas nativas que atraerán insectos beneficiosos para las aves y proveerán fuentes de néctar y polen para mariposas se ha convertido en una prioridad para mantener las poblaciones residentes y migratorias.

Adicionalmente, estas plantas son una fuente alimenticia valiosa en la medida en que muchas especies migratorias de aves, vuelan a través del estado de la Florida. Al ser una península, la Florida es la primera parada en tierra firme tras su vuelo sobre el golfo, el descanso, el hábitat y la comida nutritiva ¡es una calurosa bienvenida!

Por supuesto los árboles son importantes sumideros de carbono, por ejemplo los arboles de arce y los robles pueden aislar aproximadamente 450 y 513 libras de carbono al año, respectivamente. Millones de estos árboles plantados en patios estadounidenses podrían ayudar a reducir el calentamiento global.

A algunas personas les preocupa que los polinizadores y las orugas defolien su vegetación, pero este no es el caso de las plantas nativas. La vegetación no se defolia porque hay muchas aves hambrientas y polinizadores más grandes que se comen los insectos.

Tallamy afirma que el 90% de los insectos nativos han desarrollado relaciones especializadas con plantas nativas. Por ejemplo, las flores azules de Phlox divaricata, una rasante nativa, tienen una corola demasiado estrecha para que las abejas no nativas alcancen el polen, pero las polillas colibrí y otros insectos nativos tienen una probóscide lo suficientemente larga y estrecha para alcanzar el polen y néctar. Todas las plantas nativas tienen esta "relación especializada" con los insectos nativos.

Asimismo, la mayoría de las plantas se defienden por medio de compuestos tóxicos. Pero ciertos insectos nativos con las enzimas adecuadas han evolucionado junto con plantas específicas para descomponer los químicos particulares de la planta. Y así ocurre en toda la red alimenticia. Las plantas nativas atraen a los insectos nativos que, a su vez, atraen aves nativas y migratorias.

Aunque las plantas exóticas pueden proporcionar néctar para las mariposas, sus hojas presentan un sabor desagradable para las orugas. Estos insectos y orugas no solo son entretenidos de ver: el 96% de todas las aves terrestres en América del Norte son insectívoras. Y sus crías no pueden sobrevivir sin ellos. “Los carboneros necesitan entre 6.000 y 9.000 orugas para alimentar una nidada”, informa Tallamy. Las plantas nativas se pueden combinar ingeniosamente para producir paisajes en capas formales e informales que brindan color, textura y hermosas combinaciones. Grandes áreas de coreopsis nativas, rudbeckias y monardas enn combinaciones impresionantes con viburnum y coonties nativos de hoja perenne como telón de fondo, se recomiendan para todo tipo de jardines. Los sustitutos del césped son Phyla nodiflora y Salvia miscella.

Para encontrar plantas nativas, vaya a Green Isle Gardens y otros viveros de plantas nativas. Entonces, ¿por qué elegir especies nativas en lugar de otras especies baratas y disponibles en abundancia en tiendas y centros de jardinería? Al no plantar plantas nativas en nuestro paisaje, estamos reduciendo la disponibilidad de alimento para insectos, aves, mariposas y otros animales. Las plantas exóticas, ya sean invasoras o no, están reduciendo indirectamente la abundancia de aves incluso en áreas muy ajardinadas. Porque las relaciones entre plantas nativas/insectos/aves/mariposas son profundas. Todos debemos hacer nuestra parte para tener un paisaje sostenible en nuestra comunidad del que la naturaleza pueda depender y que esté disponible cuando esta lo necesite.

The mission of the Florida Native Plant Society is to promote the preservation, conservation, and restoration of the native plants and native plant communities of Florida.